Traces of Caulerpa

Photo by Cindy FernandezCaulerpa in the Gulf

Spanish

- "¿Se está viendo mucha Caulerpa en isla del Caño?", pregunté movida por la curiosidad.


- "Vieras que varía. Depende de la época, pero sí se está viendo bastante y coincide con las lluvias", me respondió Pala.


José David Palacios, más conocido como Pala, es biólogo marino y debido a sus investigaciones, suele bucear en los alrededores de isla del Caño. Quienes visitan Costa Rica para realizar turismo marino aseguran que después de isla del Coco, este es el lugar ideal para bucear. 


Isla del Caño se encuentra en el sur de Costa Rica. Está rodeada por cinco plataformas de arrecifes de coral. Se calcula que posee 19 especies diferentes de corales y claro, asociados a los corales vienen los peces, los moluscos, las tortugas y los tiburones.


Si bien Pala y sus colegas de Fundación Keto me estaban contando sobre una nueva metodología para realizar monitoreo en áreas marinas, no pude resistirme a preguntarle por el alga verde. Les cuento: la historia con esta alga se remonta al 2007 cuando entrevisté la también bióloga marina Cindy Fernández. 


En ese momento, ella venía finalizando una investigación sobre la propagación acelerada del alga rastrera conocida como Caulerpa sertularioides. Al igual que lo hizo en México, Nicaragua, Panamá y Colombia, el alga estaba amenazando los ecosistemas coralinos en Costa Rica.


Cindy estudió el impacto de la planta en bahía Culebra, en el Golfo de Papagayo, al norte del país. Solo para dimensionarles cuan grave era el problema, las playas la Penca y Blanca presentaban parches que cubrían entre 2 a 4 hectáreas por sitio. 


La Penca era el lugar con mayor presencia de corales en el golfo y el 95% de estos ya habían muerto debido a que el alga los había desplazado, al punto de cubrir el 80% del fondo marino.  


El alga crece sobre el coral y compite con los pólipos. Como la planta se aferra a los corales para no ser arrastrada por las corrientes marinas, los golpes terminan por matar a los pólipos y con ellos, al coral. 


Contrario a los arrecifes de coral donde abunda la biodiversidad, la Caulerpa propicia un ambiente monótono por lo que termina impactando a la pesca y al turismo que realiza buceo porque cada vez son menos los peces que se ven. 


¿Causas? El estudio realizado por Cindy determinó que la concentración de nutrimentos y las bajas temperaturas propician el crecimiento del alga que llegó a registrar una altura de 31 centímetros en un mes. Si a eso se suma que durante época de lluvias se da escorrentía, pues hay más presencia de nutrimentos en el mar. 


El panorama se complica aún más porque este tipo de alga se reproduce de manera asexual, es decir, un fragmento suyo genera un clon. Situación que se ha agravado por el anclaje de los barcos y el descuido de los buzos que cortan el alga, estos fragmentos son arrastrados por las corrientes y la planta termina poblando otros lugares.


Si ya se observa Caulerpa en isla del Caño, es quizá por que fragmentos de alga fueron arrastrados por las corrientes o vinieron enredados en las anclas de barcos o en el equipo de buzos que fueron descuidados. 


Los suelos marinos poblados por esta alga son reflejo del desequilibrio. La presencia de la Caulerpa es el rastro de una serie de acciones que han terminado por afectar a los mismos seres humanos. El alga ha disminuido la cantidad de peces que se pueden pescar o los buzos pueden ver, esto acrecienta los problemas económicos de comunidades costeras que ya de por sí están sumidas en la pobreza.


Así que podrán imaginarse que la respuesta que me dio Pala terminó por preocuparme aún más.


English

“Is there a lot of Caulerpa in the island of Caño?” I asked out of curiosity.

“You’ll see that it varies. Depends on the season, but yes, there is a large amount and it coincides wit the rains,” responded Pala.

Jose David Palacios, better known as Pala, is a marine biologist and due to his investigations, is used to diving on the outskirts of the Caño. Those who visit Costa Rica for its marine tourism know that after the island of Coco, this is the ideal place to dive.

Caño can be found in the southern part of Costa Rica. It is surrounded by five platforms of coral reefs. It has been calculated to possess 19 different species of corals, and of course, along with the presence of coral reefs come the fish, muscles, turtles and sharks.

If Pala and his colleagues from the Fundación Keto [Keto Foundation] were telling me about a new methodology for carrying out monitoring in marine areas, I could not resist asking about the green algae. I’ll tell you: my history with this algae goes back to 2007, when I interviewed marine biologist, Cindy Fernandez.

At that time, she was finishing up an investigation regarding the rapid propagation of the creeping algae known as Caulerpa sertularioides. Just like it had done in Mexico, Nicaragua, Panama and Colombia, the algae were threatening the coral ecosystems in Costa Rica.

Cindy studied the impact of the plant in Culebra bay, in the Gulf of Papagayo, found in the northern part of the country. To show you how grave the situation was, the beaches of Penca and Blanca had patches that covered between 2 to 4 hectares by place.

Penca has the biggest presence of corals in the Gulf, and 95% of these had already died because the algae had replaced it, at the point of covering 80% of the ocean floor.

The algae grows on the coral and competes with the polyps. Since the plant is grasps on to the corals to not be pulled by the ocean’s currents, the blows end up killing the polyps, and with them the corals.

Contrary to the coral reefs where biodiversity abounds, the Caulerpa creates a monotonous environment, which ends up impacting the fishing industry and tourism that deals with diving, because each time there are less fish that can be seen.

What are the causes? The study done by Cindy determined that the concentration of nutrients and low temperatures are favorable to the growth of these algae, which was registered at 31 centimeters in height in 1 month. If you add to that the fact that during the rainy seasons it grows more abundantly, then there is more presence of nutrients in the water.

The panorama gets more complicated because this type of algae is asexual, so to say that, one of its own fragments creates a clone. This situation has worsened due to the anchorage of boats, and the carelessness of divers that cut the algae and these fragments are carried by the currents, aiding in population in other areas.

If there is already presence of Caulerpa in the island of Caño, it is perhaps because fragments of the algae were carried by the currents or came tangled up in the anchors of boats or the equipment of careless divers.

The ocean floors populated by these algae reflect the imbalance. The presence of Caulerpa is the trace of a series of actions that have ended up affecting us humans. The algae has diminished the number of fish to catch or for divers to see. This increases the economic problems of coastal communities which have already been affected by poverty.

You can image how the response I received from Pala only ended up increasing my worries.

One response to “Traces of Caulerpa”

  1. Javier R. says:

    Sí Mitch, realmente es muy preocupante. Por eso es fundamental ir a la “raíz del cacho” como decimos en Tiquicia. es decir, de dóde proviene el exceso de nutrimentos. Al menos en el sitio foco del inicio de la proliferación de Caulerpa en CR (Golfo de Papagayo), parece que el exceso de nutrientes se debe a la mala disposición de desechos y aguas negras de la actividad megaturística costera. En el Pacífico Sur si parece haber llegado por dispersión natural o humana accidental (omisa). Saludos cordiales

    Javier Rodríguez Fonseca
    Fundación Promar
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